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你不可不知的比特大陸(Bitmain)

如果你已經關注加密貨幣一段時間的話,相信你應該多多少少聽過比特大陸這個名字。但若你對他的認識僅僅只有礦機的話,那可就太小看他囉!本篇文章將從公司成立開始,講述比特大陸的野心以及商業模式。

一點背景資料

2013年Jihan Wu 和Micree Zhan兩人共同創立了比特大陸,時值比特幣價格正達到高峰,市場上許多公司都來搶佔挖礦這塊大餅,不過多虧了共同創辦人Micree Zhan的ASIC設計(後續會再討論ASICs),讓比特大陸在市場上快速地佔有一席之地。不料,此時比特幣的價格卻直直下落,導致許多公司趕緊抽手離開,但他們選擇留了下來,也才有了現今的比特大陸。接著當投資者的興趣又回到數位黃金時,比特大陸的螞蟻礦機S5已經成為了市面上最好的挖礦硬體,且受到眾人的喜愛。

另外,當我們談論到電腦硬體製造時,規模經濟通常會應運而生。這意味著公司規模越大與其硬體設備越好,所伴隨的將會是加速成長的企業。相似的例子也可以觀察像是現今的半導體大廠Intel,其處理器運行於全世界將近70%的電腦,且一但成為了產業的領頭羊,下面的競爭者將難以撼動他的地位。

在產品品質與人氣的領先上,使比特大陸在挖礦市場迅速建立起領先者的地位,並超越了知名GPU大廠Nivida的規模。(補充:這間成立約5年的公司,在2017年的收益約30~40億美金,同期間Nivida約30億元。)

簡單來說,比特大陸已經成為加密貨幣市場上最大的公司之一,擁有巨大的影響力且近期投資額甚至超過5,000萬美元。接著,我們將拆解比特大陸的營運模式,他們如何影響加密貨幣市場,以及他們所扮演的角色。

比特大陸的不同角色

比特大陸是一間傘形公司(umbrella company),意味其運營著幾間擁有不同目標的子公司,但卻能夠互補以創造其於加密貨幣市場的帝國。不過在比特大陸的影響力日漸上升時,相關的負面新聞也隨著出現。

螞蟻礦機:挖礦硬體 & Antbleed後門事件

比特大陸所扮演地最主要的角色即為:挖礦硬體ASICs(Application Specific Integrated Circuits,特殊應用積體電路之縮寫)礦機的製造商。此類ASIC種類的電腦為因應單一任務而設計的,而對於比特大陸而言,他們所生產的ASICs也就是專門用來挖礦的硬體,且不同的產品分別對應相異的貨幣,如:比特幣、萊特幣與以太幣等等。至今,比特大陸已是市場上規模最大的ASICs礦機製造商,且根據預測,螞蟻礦機貢獻了近70%的比特幣挖礦硬體。

Antbleed為螞蟻礦機軟體的安全漏洞,它允許比特大陸私自連線並進行遠端操作主機。此後門事件在2017年4月被揭露,且如上所述,大部分比特幣的挖礦都是由螞蟻礦機所進行,因此比特大陸若執行這樣的程序,理論上將可關閉大多數的主機,並使自身主機繼續運作,藉此掌管比特幣的網路。

螞蟻礦池與Hashnest

除了生產螞蟻礦機外,比特大陸自己也同時進行挖礦以及經營礦池。簡單來說,礦池(Mining Pool)為一大群電腦一同工作,貢獻各自的運算能力並獲取相對應的報酬。

其中,BTC.com以及AntPool(俗稱螞蟻礦池)為全世界上前兩大礦池,提供了比特幣超過40%的運算能力。然而,這兩大礦池皆為比特大陸所有,雖然這並不表示所有的運算能力皆來自比特大陸本身。

另外,Hashnet為一款「雲端挖礦」的服務,讓任何人可以跟比特大陸租借挖礦機器,像是跟Dropbox租用儲存空間一樣。不過這些機器將由比特大陸所代管,並替用戶們於螞蟻礦池中進行挖礦。

雖然比特大陸並沒有直接掌握近半數的挖礦網路,但他們的確擁有極大的影響力,特別是在他們擁有的礦池與其他礦池「投票」的時候。像是比特幣協議的更改是由挖礦節點表示同意,或是表示未來將採用新的區塊格式,在比特大陸的龐大影響力下,使得他們有可能企圖去控制比特幣協議的發展走向!這樣的傷害是不言而喻的,尤其我們在討論的是去中心化的貨幣。

那…比特大陸似乎擁有比特幣?

以現實層面來說,比特大陸的影響力似乎是有增無減。隨著時間的推移,我們可能會看到比特大陸利用其影響力,更加地主導比特幣的發展。挖礦設備的生產、大量的挖礦以及礦池的運作三者的組合,使得比特大陸成為市場上不可忽視的勢力,雖然其聲稱他們最關心的仍然是比特幣網路的利益,但只有時間會告訴我們,他們將如何運用自身的力量以及如何處理隨之而來的責任。

AsicBoost & Sophon: 人工智慧硬體

同樣在2017年4月,在上述提及的Antbleed後門事件前後,Segregated Witness與AsicBoost兩項議題在新聞上鬧得沸沸揚揚。Segregated Witness(簡稱SegWit,又譯做隔離驗證),是一項具由爭議性的比特幣協定改變計劃,意圖解決擴容問題;AsicBoost則是比特幣挖礦硬體的一項創新,號稱能提高30%的挖礦效率。然而,這兩個方案是不相容的。

其實比特大陸已經研究AsicBoost這項技術一段時間了,而且他們相信更有效率地挖礦會使整個生態更為健康。同時間比特大陸也抵抗SegWit的擴容方案,並表示其自有挖礦節點與礦池將會拒絕更新協議。

此時許多比特幣社群的成員公開抨擊比特大陸,認為他們僅在乎自身利益,想利用AsicBoost獲取更多的利潤。比特大陸的官方則回應到,他們拒絕SegWit擴容方案的真正原因為其擁護的方案為Bitcoin Unlimited,一項增加區塊大小的分叉方案。

另外隨著對挖礦產業的全面掌握,比特大陸開始展望他們的未來走勢。這項創新名為Sophon,為一間專門提供人工智慧應用的硬體設備。至今,Sophon提供了訓練類神經網絡的ASIC處理器,特別設計於人工智慧檔案庫,未來甚至會出現於家庭機器人中。比特大陸與Sophon為第一批進入專門為人工智慧設計硬體的公司,且他們希望在未來十年內繼續開發AI相關研究。

所以…#DeleteBitmain ?

比特大陸無疑是加密貨幣市場上的一大關鍵角色,雖然他們似乎還未表現出惡意,不過濫用影響力的可能性終究是存在的。且比特大陸是否會在ASIC以及挖礦領域保持領先也是個未知數,或許我們可以期待未來會有更多的競爭者出現,角逐加密貨幣的市場。

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